写给即将赴美的朋友们 (三)

三、 银行,手机,SSN

银行、手机和SSN差不多是每个新留学生来到美国后最先要面对的几样繁琐事务。这些事务当然不可能在出国前就予以办理,可是有些背景知识先了解一些总是有好处的。

首先是 SSN(社会保险号码, social security number, 有时候在美国人的口语里简称为 social)。SSN 的办理过程需要同自己系里的小秘进行讨论,此处不再赘述。我只简单的介绍一下这个号码本身。SSN 是每一个在美国有合法工作的人的重要身份识别号码,一旦拥有,终身不变(即使中途失去工作甚至离开美国)。SSN 保存着个人的信用记录以及重要的财务信息(例如是否按时纳税,是否曾经破产等等),如果没有 SSN,很多别的东西的申请(银行帐号、手机开户、州ID、驾照等等)都会受到影响。一般说来有 TA 或者 RA 的 F1 学生都能立即申请到 SSN,只拿 fellowship 的学生因为不算有工作,则往往只能申请到 ITIN(Individual Taxpayer Identification Number)作为代替,这当然给一部分学生带来很大的不便。就我周围朋友的经验而言,没有 SSN 的学生可能可以试着去申请做 reader(即批改作业,可以在自己系,也可以在兄弟系)或者 office assistant 之类的工作,不是为了挣钱,而是因为做了这类工作就算雇员,可以申请 SSN。因为 SSN 只要有了就不会消失,所以只要做一次就一劳永逸了。

SSN 是一个全国唯一的九位数号码,格式是 xxx-xx-xxxx,申请到的 SSN 是印在一张小卡片上的,这张卡片需要保存仔细,切勿丢失。只有极少数几种情况需要出示 SSN 卡片原件给别人看(例如某些州申请驾照时需要),一般情况下只需要能背出号码就可以了。号码本身是重要的隐私信息,不要轻易透露给别人,特别是不要在电话上透露给别人。有时候在和银行或者手机公司通电话的时候对方需要核实你的身份,需要你报出 SSN 的后四位数字,但是基本上不可能需要你报出完整的 SSN。如果接到陌生人打来的电话,无论对方自称是什么身份,如果对方要求你报出完整的 SSN,一般都应当拒绝。如果确有事务性的需要,可以挂断电话后使用自己知道的对方公司的客服号码重新打给对方。

需要提供完整 SSN 的场合一般包括:填写政府部门的表格(主要是税表),填写公寓租赁的表格(这是因为公寓租赁是个人信用活动的一部分,按时交纳房租有助于个人信用的提高),填写各种银行帐号和电话帐户的申请表等等。我不能保证没有别的场合需要提供完整 SSN,但一般来说请保持足够的警惕。如果要在网上填写 SSN,请确保网址是由自己输入的(而不是打开别人来信里的链接),并请确保网络浏览器有合适的安全设置(后面会进一步讨论网络诈骗问题)。

说明一下,SSN 并不是身份证号码。在美国是没有全国统一的身份证的。通常各州会有自己的州身份证(州 ID)。如果一个人持有某州颁发的驾照,那么驾照一般说来就起到了州 ID 的作用,如果一个人不会驾驶,他也可以直接申请普通的州 ID。以加州为例,驾照和普通的州ID都是在机动车管理局(DMV)申请,看起来也几乎一模一样。一个人刚来到美国,只要拿到了 SSN 一般说来就可以申请州 ID 了。如果后来学会了驾驶,可以进一步申请州驾照。详情请参阅各州 DMV 网站。

其次是银行。这又分成两个独立的部分,即帐户和信用卡。信用卡在多数情况下不可能刚去美国就申请到,常见的情形是在三个月之后才有足够的信用记录拿到自己的第一张信用卡,到那时各位应该已经开始适应美国生活,所以此处不赘述。只提醒一句,尽量申请知名的大公司(随便问问学长或者美国朋友就知道什么是知名大公司)提供的信用卡,不要相信小公司的广告(这些广告多数以「我们不在乎你的信用记录」为诉求),申请小公司的信用卡未必会有什么危险,但是这些信用卡一般额度很低(低于五百美元),而且伴随着种种苛刻的条款(高年费等等)。不妨耐心一点,很快就能拿到大公司的好信用卡了。

银行帐户则是头几天就可以申请的。有些银行要求申请账户时必须已经申请到 SSN,有些则不用(但一旦申请到 SSN 需要立刻告知银行)。通常情况下一个人在一家银行的账户包括 check account(支票账户)和 saving account(储蓄账户)两个部分,这是和国内的账户不同之处。这两个账户是统一管理的,你可以自己随意把钱在这两个账户之间倒来倒去,没有手续费,称为内部转帐(有些银行会有次数限制,例如每个月内部转帐不得超过六次)。两个账户的区别是 saving account 有利息,但往往不能直接提款,check account 可以直接提款,但没有利息。所谓提款主要是指给别人写支票。一旦自己从check account里提了一部分款,随时可以通过登陆网络银行从saving account里面转帐过来补充。申请帐号的时候一般就同时申请了同 check account 相挂钩的 ATM 卡,有时也称为 check card 或 debit card。这张卡的用法和国内通行的借记卡没有什么不同。大家可以事先在网上查询自己学校附近有哪些银行有 ATM 机,从而决定在哪家银行开户。

在开户的时候银行会给你一本或两本支票簿(check book),每本一般有若干张空白支票。支票簿用完了可以再向银行索取,但要交一定工本费。给别人开支票是通常美国人之间现金往来最常见的做法。支票(check)和现金(cash)的区别在于支票更安全,例如我要给某人 500 块钱,如果我在身上携带 500 元现金是很危险的事,可是我携带一张给该人的支票则完全没有危险,因为我在支票上写有对方的名字,别人即使拿到也是废纸一张。另一方面,丢失空白支票则是很危险的事情,因为拿到这张空白支票的人可以随便开一个数额写给他自己。虽然支票上需要签名,但是银行并不会(也不可能)仔细核对每个签名是否伪造。所以空白支票簿请勿随身携带,万一丢失需要及时挂失。至于如何填写支票和如何兑现支票是很难用文字描述的事情,各位可以在拿到支票簿后请教一下学长。debit 卡和空白支票簿往往在开户后一两周内寄给你(支票簿上需要打印你的个人信息,所以不可能当时就取到)。如果你暂时没有固定的地址,可以要求银行把卡寄给你开户的分行,然后到时候自己去取。

需要提醒的是,前面已经说过支票里的钱只能从 check account 里出,所以在给别人开支票的时候请确保 check account 里有足够的钱,否则银行会罚款(至于罚款之外这笔钱到底怎样划账,请查阅自己的银行在开户时提供的用户手册)。

其余的事情大多可以通过网络来进行。每家银行都允许你建立网络帐号来管理自己的银行账户。个人工资也可以申请直接打入银行账户(称为direct deposit),具体申请办法请询问自己系里的小秘。在申请 direct deposit 的时候需要知道自己的帐户号码(注意 check account 和 saving account 各有各的帐户号码,你可以自己选择把工资打入哪个账户,然后采用相应的号码),还需要知道一个叫做 routing number 的九位号码,这个号码是用来识别银行的。这三个号码都可以在开户时拿到的一大堆材料里查到。Check account 的号码和 routing number 一般还可以直接在自己的支票上看到(印在支票的最底部),详情请查阅银行网站。在申请 direct deposit 的时候往往还需要知道开户行地址,一般也可以在支票上看到。

有了银行账号就应该尽快把自己随身带来美国的现金存起来了。真正的美国生活开始之后,现金是很少用到的。银行卡和支票扮演了主要的角色。有人会问到底带多少钱去美国合适,以及钱怎么携带比较好。首先,我的个人意见是带现金就可以,不用办旅行支票。因为从一下飞机开始就要花钱,而弄明白支票怎么兑现却不是一下子的事情。当然带现金需要自己小心谨慎。如果你的国内信用卡可以国际支付的话,应该考虑带上以防万一。

至于带多少钱才够,取决于每个人的具体情况。我只提醒一下一开始有可能需要的花销(以全奖研究生为例):

如果你在家里还没有在网上付过那边的房租,那你刚去就要付房租,而且往往还要付一笔相当于一个月房租的押金。也就是一下子付两个月房租。这笔押金要到退房时才退还,而且有可能会拖延一阵子才退还(如果是私人公寓的话)。

如果你的公寓里没有家具,那么置办全新的基本家具大概要花三百块钱以上。Moving sale 会便宜一点。

如果你想要尽快买新电脑,大约需要一千元左右。

如果你要在还没有 SSN 的情况下办手机,可能需要五百元左右的押金。

你需要检查一下你什么时候能拿到第一笔的工资,一般说来往往要等到第二个月的开头才能拿到。所以有可能在你拿到第一笔工资之前你还要承担头一个月的生活费,并且有可能还要再多付一个月的房租(如果房租是每月一号付的话)。

另外还可能有别的花销,因为总会有些意外情况出现。预算不应当紧张的一分钱都不剩。

总而言之,记住宽备紧用四个字。否则刚去美国人生地不熟,遇到财政问题是很麻烦的。

还要提醒一下关于网络金融诈骗的问题。在美国,网上金融活动在个人生活中占据了重要地位,所以请格外警惕利用难于察觉的细节差异来进行诈骗的网站。例如,一种常见的诈骗方式是你收到一封你的银行——例如 citibank(花旗银行)——的来信,告知你的帐户近期有可疑的资金流动,需要你登录网上系统进行查对。信中给出了链接,链接可能是形如 citibank.xxx.com 的形式(懂得域名原理的就会明白这是 xxx.com 的子域名而不是 citibank.com 的子域名),也有可能看起来就是 www.citibank.com 的形式,但是当你点开这个链接的时候却被导向另一个网站(这是因为一个链接的显示文字可以和实际指向地址不同),这个网站看起来和你熟悉的 citibank 的网站一模一样,于是你输入了账户名和密码——然后诈骗就成功了。结论是:处理财务事务时,自己输入网络地址来登录网站,永远不要进入陌生人给你的链接。

有了银行卡,就可以方便的购物了。生活中的购物场所绝大多数都允许划信用卡。Debit 卡上面如果有 VISA 或者 MasterCard 的标记也可以作为信用卡来刷(和真正的信用卡的区别是当时就要从自己的帐户里扣款)。刷 debit 卡的时候刷卡机或者收银员会问这是 credit card 还是 debit card,如果按照 credit card 来刷就不需要密码只需要签名,如果按照 debit card 来刷需要输入 PIN 密码。如果是在网络上购物,同样可以把有 VISA 或者 MasterCard 的标记的 debit 卡当作信用卡来使用,卡的正面的 16 位数字就是卡号。如果碰到不熟悉的购物网站心里没底,可以让学长帮忙用信用卡买,然后写支票还钱就好了。

最常见的购物网站当然是 amazon,可是大家更常见的做法是不主动去某个网站购物,而是让专门的价格比较网站来告诉我们某样商品在哪里买最便宜(例如 google 旗下的 google product)。如果购买学术书,也有类似的价格比较网站 www.dealoz.com。其余的常用网站还有 www.dealsea.comwww.deal2buy.comwww.fatwallet.com(三个张贴最近哪里有什么商品打折的网站。)

购物之道,博大精深,留学生中有不少都是此间高手。各位不妨多向学长打听,也许会有意想不到的收获。

最后说一说手机的问题。至于住宅固定电话的开通和水电煤气网络一样,算作公寓的 utility,需要和公寓管理人员研究,所以此处不予讨论。

美国的手机和国内的手机的主要区别在于:

1. 美国手机开户比国内更为正式,不存在国内随便就能买号的情形。在美国手机开户一般需要 SSN,有些公司允许没有 SSN 的情况下开户,但须交纳一定押金(例如 500 元),这笔押金一般会在一年或两年后以预交话费的形式归还。即使在没有 SSN 的时候开了户,一旦申请到 SSN 也需要马上告诉手机公司。按时交纳手机话费是提高个人信用的途径之一。

2. 美国各地都有若干家主要的移动电话运营商互相竞争,例如 AT&T/T-mobile/Verizon/Sprint 等等。这些运营商在不同的地区有不同的信号优劣程度,请向学长咨询当地的主流运营商。不同的运营商会推出各自的不同档次的 plan。一个典型的 plan 一般以如下形式出现:每月交纳一笔固定的月费,然后得到一个每月的工作日通话时间额度,只有在周一到周五的白天通话才记入这个额度。每月不超过额度的通话时间不会另外计费,超出额度的通话时间会以较高费用额外计费。除周一至周五白天以外的时间的通话记入另一个额度,这个额度往往极为充裕(有时甚至就是无限),一般不会超出。另外不同的运营商还会推出各自的额外优惠如 family plan 等等。举例来说,我自己的手机是洛杉矶的 AT&T 手机,我采用的 plan 是每月 50 元左右的月费(税后),450 分钟的工作日通话额度,5000 分钟的其余时间额度,另外 AT&T 有两项很好的优惠,一是 AT&T 手机之间通话免费,二是每月用不完的工作日额度可以累积(roll over)到下月使用。我的实际使用情况是每月工作日额度一般能用掉 50% 到 80%,并且由于有前月累积,从未出现过超额通话的情形。各位可以自己在网上查询当地手机运营商提供的 plan。

3. 短信额外计费,并且收发均计费(一般是一条一角钱)。所以在美国发短信不如国内普遍。取而代之的是语音信箱服务。几乎所有的手机上都提供此项服务,即无人接听时会自动转入语音留言。

4. 手机号的格式看起来同住宅电话完全相同,都是 1-xxx-xxxxxxx,拨号的时候国家区号 1 可以不拨,但后面的三位地区区号和七位电话号码一般都要拨。大多数手机都不存在长途的问题,也就是拨美国境内任何号码都同样计费,即免费漫游(roaming)。

顺便说一下给国内打电话的问题:拨打国际长途需要购买长途电话卡,拨电话时,先拨电话卡的电话(往往是一个当地电话),然后按照提示输入电话卡的密码,然后输入国内电话号码,输入格式是 011-86-国内区号-电话号码,注意不能遗漏前面的 011。国内区号如果以 0 开头,0 要省略不拨。例如拨打北京号码的时候应该拨 011-86-10-电话号码。如果是手机,直接拨 011-86-手机号码。长途电话卡可以在中国城很多街头报刊书店购买,也可以在网上购买(例如www.ecallchina.com ),购买方式和通常的网络购物类似,没有信用卡用 debit 卡代替就可以了。当然,如果是智能手机,可以用 skype 或者 google voice 等软件来拨打国际长途,一般来说费用和购买电话卡差不多。

5. 手机缴费完全在网上进行。每月会有帐单,登陆手机网站用银行帐户或者信用卡付费即可。

6. 各家公司都有遍布各地的营业网点办理开户。第一个月需要交一笔额外的手机开户费。至于手机电话本身则相当便宜,多数会在开户时附送或提供大额优惠购买。如果愿意用自己以前的旧手机,可以去办理手机开户的网点咨询如何带机入网。不同开户网点(而不仅仅是不同手机运营商)有不同的手机购买优惠,可以咨询学长哪里最划算。注意有些手机运营商的手机不是机卡分离的,即以后不能换用别家公司的 sim 卡。手机丢失后可以去开户网点咨询,一般会以比较优惠的方式获得新手机。

最后讨论一下账单(statement/bill)。在美国每月会收到大量账单(手机/电话/煤气/水电/银行账户/信用卡……),为了避免被纸信淹没的困扰(也为了节省成本),大多数公司都提供电子帐单的选项,以电子邮件的方式寄出或直接登陆网站查询。但是很多时候申请信用卡时银行却会要求你提供电话或水电的账单原件以核实你的住址信息,所以一般会在身边保留一些纸质账单备用。账单会列出当月消费的明细(电话账单上会列出每一次通话的详细信息),付费方式可以选择给公司邮寄支票或者网上电子付费,多数情况下大家都采用后一种方式。

尽速办理手机对能够方便的开始美国生活有很重要的意义。大多数情况下大家是没有住宅电话的(我至今都没有),手机就成了唯一的对外联络方式。有了手机,各位或多或少就能找到一点国内生活的感觉了——除了需要适应没人发短信聊天的事实以外。

6 Responses to “写给即将赴美的朋友们 (三)”

  1. Liang Zhan
    August 9th, 2007 21:52
    1

    I will go to UCLA in Sep, very thanks for your suggestion in these posts.

  2. news
    April 13th, 2014 20:08
    2

    Ԍreat article! Ԝе will be linking to tҺіs geeat article on ouur site.

    Ҝeep up tthe gοod writing.

  3. 出国前的准备之Jul 9 / Cobalt Blue
    July 9th, 2016 20:23
    3

    […] saving account(储蓄账户)有利息,但往往不能直接提款 木遥的文章太细节,需要的时候再翻出来看吧。 […]

  4. yangwenli
    October 1st, 2016 04:12
    4

    这篇文章非常实用,即便到了2016年,看了后还是很有帮助。我把它分享给了去美国做访问学者的朋友。

  5. Robertgoogy
    February 9th, 2017 21:15
    5

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  6. Raymonddeeri
    February 9th, 2017 21:55
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